NTP – Network Time Protocol

El protocolo NTP (Network Time Protocol) fue creado para sincronizar los diferentes relojes de los primeros sistemas informáticos.
En aquella época cada fabricante implementaba el reloj de sus equipos según sus propios procedimientos y era imposible mantener dos o más equipos sincronizados durante demasiado tiempo. Además las líneas de comunicaciones tenían problemas de latencias variables que hacía que no fuese una operativa básica de enviar un aviso de reloj periódicamente, ya que unas veces esa señal se adelantaría y otras retrasaría, con lo que se dificultaba la sincronización de equipos remotos.

Este protocolo, que nació para entornos puros de gestión de red, ha ido siendo aplicado cada vez a más servicios de usuario en los que el tiempo es más importante de lo que podemos percibir a simple vista.
Veamos algunos ejemplos:

• Piense en un servicio colaborativo que permite la edición remota de archivos (SharePoint de Micrososft, Google Docs, etc.). Piense además que los usuarios pueden estar en continentes diferentes y por lo tanto con husos horarios distintos. ¿Cómo consigue el servidor saber quién ha accedido a un archivo primero para modificarlo? ¿Cómo lleva un registro de cambios si no hay una sincronización entre las diferentes máquinas implicadas (Servidor y ordenadores de los clientes).

• Los sistemas de copias de seguridad suelen utilizar la fecha y hora de la última modificación de un fichero para saber si ha habido cambios desde la última copia. Así si no ha habido cambios pueden ahorrarse el trabajo de copiar el fichero pues ya lo tienen almacenado. De esta forma las copias, conocidas como incrementales, ocupan muchísimo menos espacio. Si los relojes del sistema de copias y de los diferentes servidores no estuviesen sincronizados podríamos encontrarnos con incongruencias en el sistema de copias de seguridad.

• Los sistemas de mensajería necesitan saber a qué hora se envían y reciben los mensajes. Si un ordenador cliente está más adelantado que el servidor se podría dar el caso que la aplicación recibiese un mensaje enviado dentro de 5 minutos (¡un mensaje del futuro!).

Con estos sencillos ejemplos sólo se pretende mostrar la importancia de sincronizar los relojes, aunque no estemos en una película de espías, y cómo puede afectar a cosas cotidianas que damos por supuestas.

Si utilizas un sistema de Active Directory ya tendrás un servicio de NTP funcionando en tu red, pero en caso de duda consulta con tu proveedor de servicios informáticos para aclarar cualquier punto.

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